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是什么让蚊子变成了吸血鬼?

我们都知道吸人血的只是雌性蚊子,雄性蚊子其实是吃素的,并不吸食人血,而是像蜜蜂一样穿梭于花丛林间,仅以花蜜和植物的汁液为食。其实几千年前,雌性蚊子也是不吸人血的,是什么样的契机让它们爱上了人类呢?

美国洛克菲勒大学的研究人员瓦夏尔可能帮我们找到了这个问题的答案,她和她的同事们找到了一系列关于蚊子识别人类体味的基因。

瓦夏尔研究蚊子已经超过半个世纪了,可即使到现在,她每个月仍会有那么两三次,袖子一卷,把胳膊伸进养满蚊子的培养箱,亲自喂养这些蚊子。我们是谈蚊色变,但对于瓦夏尔来说,几分钟内被咬两三百次是很正常的事。

瓦夏尔与蚊子结缘于非洲东部的肯尼亚。上世纪六七十年代,瓦夏尔一行人去肯尼亚考察,在那里发现了埃及伊蚊的两个亚种,它们生活的地方相隔不过几百米,但生活习性却大不相同。浅棕色的雌性伊蚊生活在人群中,喜欢在室内的水壶中繁殖,以人血为食;而黑色的雌性伊蚊却喜欢生活在户外,喜欢叮咬其他森林动物。

后来在瓦夏尔开始研究为什么有些人更容易招惹蚊子的时候,她又想到了这两个亚种的蚊子。所以2009年,瓦夏尔实验室的研究人员再次奔赴肯尼亚,去了解这两个蚊群是否仍然存在。该研究小组收集了这两个种群的蚊子幼虫,并把它们带回到纽约的实验室进行培育。他们发现之前的观察结果似乎是可靠的:当面对人和豚鼠的时候,室内收集的浅棕色蚊子大多数会选择吸食人血,而那些在森林中收集的黑色蚊子往往喜欢叮咬豚鼠。

研究人员对比了这两类蚊子的基因,试图找到那些在酷爱咬人的浅棕色蚊子体内活跃的基因。经过几年的研究,他们发现了浅棕色蚊子有14种与喜欢人类密切相关的基因,其中气味受体基因Or4最为重要,它活跃于酷爱咬人的蚊子中,而在那些不吸人血的蚊子体内几乎没有活性。

研究人员猜测,气味受体Or4一定是检测到了人类体味中的某些气味。为了弄清楚究竟是检测到了哪种气味,研究人员让志愿者和豚鼠24小时穿着袜子。然后,他们将这些臭袜子放到一台机器中,这台机器能够识别组成臭袜子气味的几百种化学物质。最后,研究人员找到了这种气味分子,它叫甲基庚烯酮,在志愿者的袜子中大量存在,而豚鼠的袜子中则没有。实验表明,人的体味中包含的这种物质越多,就越容易招惹蚊子。

研究人员对两类伊蚊的Or4基因进行了比较,发现两者的序列有细微差异。他们推测,也许正是伊蚊这些与气味相关的基因的突变,才使得一些蚊子能够闻到人类的气息,开始吸食人血,最后迁居到人类的聚居地。

此外,不得不提的是,甲基庚烯酮具有新鲜的柑橘样清香,常被用作日化香精。所以,以后大家买香水、香皂之类的用品一定要注意咯,千万别买到含有甲基庚烯酮的,不然蚊子肯定爱死你了!

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